Une décennie de travail : entretien avec John Hibbard

Salut, c’est Robyn ! En juin dernier, j’ai fêté ma première année de travail ici, chez Red Paddle Co. Au cours des 12 derniers mois, j’ai appris énormément de choses sur la pratique du SUP et sur la communauté mondiale du stand up paddle. Et pourtant, j’ai encore du mal à croire que les planches de SUP gonflables n’existaient pas il y a 10 ans à peine !

J’ai décidé de rencontrer John Hibbard, notre co-fondateur, pour revenir sur les débuts modestes de la marque, parler du paysage du paddle gonflable et voir ce que l’avenir réserve à Red Paddle Co.

———————–

Revenons en 2008, quand le paddle venait juste d’apparaître. John a commencé par utiliser une planche dure classique. Il s’est instantanément rendu compte qu’un avenir prometteur attendait le SUP, mais il savait qu’il était possible de le rendre meilleur. Alors qu’il pagayait sur une planche de stand up paddle en composite épais, il a eu cette idée folle que cela passerait par une planche gonflable…

JH – « Je n’ai pas créé Red Paddle Co en réaction à une mode ou à quelque chose qui existait déjà. À l’époque, les planches étaient énormes, lourdes et difficiles à transporter ou à ranger. J’avais l’habitude de faire du paddle avec des amis qui, même s’ils aimaient ça, admettaient volontiers qu’ils n’achèteraient jamais de planches parce qu’elles étaient tout simplement trop encombrantes… J’ai immédiatement pensé que je si je pouvais résoudre les problèmes de performance liés à la technologie gonflable, alors les SUP gonflables deviendraient le produit de référence pour la plupart des gens. »

Man walks across bridge with paddle board
On m’a dit qu’au tout début, la marque de planches gonflables Red Paddle Co était la risée du secteur ? C’est difficile à imaginer aujourd’hui, en 2018, mais que disaient les gens à l’époque et quelle fut votre réaction ?

JH – « Le SUP en lui-même était une blague ! Avant de vendre une planche, il fallait persuader les clients de l’intérêt de ce sport. On pouvait débarquer dans une boutique et y trouver des vendeurs qui n’avaient jamais entendu parler du SUP. Donc le fait que nous ayons une planche gonflable n’avait pas grand intérêt pour eux. Nous avons littéralement passé 2 ans à faire du SUP avec les distributeurs et leurs clients pour leur présenter le sport. C’est seulement après qu’ils aient découvert le sport que nous avons commencé à parler de la fabrication des planches. Dans certains cas, nous avons surpris les paddlers en dégonflant leur planche à la fin de la session. Ils ne se doutaient absolument pas qu’ils venaient d’utiliser une planche gonflable.

——–
Pour quelqu’un de relativement novice dans ce sport, j’ai eu l’embarras du choix avec la dernière collection de planches dernier cri de Red Paddle Co, qui exploite des technologies et des matériaux de pointe tels que le MSL. 

Quelle taille faisait la première planche de SUP gonflable Red Paddle Co que vous avez fabriquée et vendue ?

JH – 11 pieds. Au bout de 2 ans, nous avons développé une planche de 10’6” qui, plus tard, est devenue la Ride 10’6”. Aujourd’hui, je regrette de ne pas avoir gardé au moins une de ces premières planches. Elles étaient de bonne qualité, mais rien en comparaison de ce que nous produisons maintenant. À l’époque, j’ai dû les vendre pour payer les factures !

Quand vous êtes-vous dit que Red Paddle Co s’était fait un nom dans le monde du SUP ?

JH – « Les premières années ont été difficiles. Pas à cause de l’étiquette ’’gonflable’’ mais simplement parce que nous avions besoin d’une base de paddlers pour faire passer notre message. Quand nous avons débuté, il y avait très peu de paddlers. Une fois qu’il y a eu une vague de paddlers (peu importe leur planche), nous avons commencé à voir une évolution. La première année, notre chiffre d’affaires était relativement mauvais. Je me souviens de la joie que j’ai ressentie quand j’ai vendu la 100e planche… après près de 300 jours sans y arriver ! C’est marrant quand on y repense aujourd’hui.

Une fois que nous avons pu financer le développement de certaines technologies, comme le système RSS et que nous avons établi des relations avec des entreprises de moulage pour fabriquer de meilleures pompes, nous avons vu la situation se débloquer et nous avons pu nous faire un nom. C’était aux alentours de 2013. »

girls paddle on red paddle co 2013 boards

Il ne fait aucun doute qu’après 10 ans de développement, d’innovation et de détermination pure et absolue, les planches ont bien évolué par rapport à leurs modestes débuts … Ça doit être agréable d’être là vous en êtes aujourd’hui ?

JH – « Nous avons sué sang et eau pour arriver là où nous en sommes aujourd’hui. Les premières années ont été difficiles. Au début, j’essayais juste de convaincre quelques amis d’acheter des planches de SUP. Difficile de croire que nous gérons maintenant notre propre usine de production privée et que nous détenons la marque Red International Development Centre. Sans oublier les personnes géniales qui travaillent ici, notamment notre formidable équipe d’ingénieurs, l’équipe des opérations responsable de la livraison des produits dans plus de 60 pays et l’équipe créative qui donne vie à la marque ! »

Red Paddle Co HQVoici où nous en sommes 10 ans plus tard… Comment envisagez-vous les 10 prochaines années avec Red paddle Co et où pensez-vous que les SUP gonflables de Red nous emmènerons ?

JH –  « Nous sommes en train d’affiner les détails. Ce qui nous intéresse, ce n’est pas l’innovation radicale guidée par la technique, c’est l’innovation par l’expérience. Donc, si nous pouvons améliorer la pratique du sport en elle-même, nous serons heureux. De nombreux produits sont disponibles dans le marché actuel et il y a l’embarras du choix. Cependant, il y a un certain nombre de produits que je ne souhaiterais à personne d’utiliser, notamment en matière de sécurité sur l’eau. Nous avons l’énorme responsabilité d’assurer la sécurité des paddlers sur l’eau. »

« Pour Red Paddle Co, les 10 prochaines années s’articuleront autour de l’amélioration de tous les aspects de notre travail. Nous sommes également en train de lancer notre gamme Red Original. Il s’agit d’une gamme réduite d’accessoires fabriqués selon nos critères exigeants qui rendront votre pratique du SUP encore plus agréable. Tous les produits Red Original ont été conçus avec la même passion que nos planches. Nous sommes impatients de partager cela avec tout le monde. »